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公私合营月球探索新时代或将来临

2019-02-25 09:13来源:科技日报

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  据美国太空网22日报道,美国太空探索技术公司(SpaceX)使用二手的“猎鹰9”号运载火箭,成功将以色列首艘月球着陆器“创世纪”(Beresheet),送上前往“广寒宫”的独行之旅。在将两个有效载荷部署到轨道后,“猎鹰9”号的一级火箭返回地球,并着陆于SpaceX的无人船上。

  虽然此次有效载荷中的“主角”是美国劳拉空间系统公司为一家印度尼西亚公司制造的通信卫星,但“创世纪”号成功抢走了其风头。因为,“创世纪”不仅成为以色列第一个超越地球轨道的航天器,也是第一个由私人资助的月球任务。而且,如果着陆成功,还将使以色列成为继苏联、美国和中国之后,第四个在月球上着陆探测器的国家。

  以色列的“高光”时刻

  尽管这次发射在世界航天探索领域内也许只是一个小的成就,但对以色列来说,却是一个巨大的飞跃。这也是以色列的“高光”时刻——除了一些从未离开地球轨道的通信卫星和地球观测卫星外,以色列从未向太空发射过其他探测器。

  这次的着陆探测器由非营利组织以色列太空登陆组织(SpaceIL)和国有的以色列航空航天工业公司联合研制。

  SpaceIL创建于2011年,最初是为了竞争“谷歌月球X大奖”(Google Lunar X Prize)而创办,这项比赛提供3000万美元奖金,鼓励科学家和企业家提出相对低成本的探月任务。参赛队伍必须在2018年3月31日之前发射无人探测器登陆月球,在月球表面行驶至少500米,并将视频传回地球。尽管在2018年竞赛结束时无人获胜,但参与公司表示,他们将继续推进自己的研究。

  按照计划,“创世纪”将于4月11日着陆月球。

  SpaceIL探测器计划负责人在简介会上说,“创世纪”将在月球上一个名为“宁静之海”(Mare Serenitatis)的地区着陆。在电力用完之前,该探测器的寿命只有两天。在此期间,它将研究月球的磁场并拍摄月球表面的照片。数据将在登月两天内传回以色列航空航天工业公司的控制室。如果成功,以色列将成为第四个将探测器送上月球的国家。

  SpaceIL资助者、加拿大籍以色列裔慈善家西尔文·亚当斯在发射前举行的简介会上说:“我们的愿景是向全世界展示以色列的最佳品质,小小的以色列即将成为第四个登陆月球的国家,这是一件了不起的事情。”

  小飞船 大内涵

  当然,即便“创世纪”的寿命终结,死亡的飞船也不会完全无用。该着陆器上装有一个激光后向反射器,其不需要电源,可以通过NASA的深空网络(DSN)进行空对地通信。

  后向反射器也并非“创世纪”上唯一能经受长久时间考验的有效载荷。SpaceIL还在着陆器中放了一个“时间胶囊”,这是一个巨大的数字数据库,名为“拱形月球图书馆”(Arch Lunar Library),其中装有数字文件,包括有关航天器和各种以色列纪念品的信息,如《希伯来圣经》、希伯来歌曲、以色列儿童创作的艺术品,以及以色列第一位也是唯一一位宇航员伊兰·拉蒙的照片等。

  “时间胶囊”是非营利性“拱形任务基金会”(Arch Mission Foundation)的一个项目。图书馆还包含来自世界各地的数百万份文件、不同的字典和百科全书。从信息的角度看,它将是到达月球的内涵最丰富的人造品,它将留在那里,让后代能看到地球在2019年的样子。

  开启月球探索新时代

  1966年,苏联的“月球9”号(Luna 9)号探测器首次在月球上软着陆;当年晚些时候,美国国家航空航天局(NASA)的“测量员1”号也降落于月球表面。2013年,中国携“嫦娥三号”探测器和“玉兔”号月球车加入这场竞赛。

  英国《自然》杂志在20日的报道中指出,以前成功登陆月球的都是由政府主导的探测器,而“创世纪”号探测器是首艘由私人资助的月球探测器,以色列此举有望开启月球探索的新时代——国家空间机构与私营企业一起研究和利用月球及其资源的新时代。

  以色列的成功可能预示着会出现一批新的商业着陆器,并将月球探测的商业模式转变为基本由私人公司提供送货服务的模式。

  参与“谷歌月球X大奖”的另外几家私营公司仍在为前往月球而殚精竭虑地努力。这些公司正在开发月球着陆器,一旦成功,它们可以出售着陆器内的有效载荷空间。大多数公司都计划在2021年之前发射着陆器,并且许多公司已经被NASA选为候选人,将NASA资助的仪器和技术送到月球,作为该机构的商业月球有效载荷服务(CLPS)计划的一部分。

  一旦这些商业着陆器取得成功,客户可以购买这些商业着陆器上的空间来运送他们的“货物”——从空间机构和大学建造的科学仪器到电信公司的技术,甚至那些承诺将亲人的骨灰放在月球上的公司的骨灰盒等。从长远来看,企业可能希望去月球开采水,这些水可能会变成燃料,为火箭提供动力或为人类在月球定居所用。

  月球科学家也将受益于商业着陆器。NASA戈达德太空飞行中心的行星科学家芭芭拉·科恩说:“这一代月球科学家无法通过机器人做任何事情,对于商业着陆器的到来,我们真的很兴奋。”

  浩瀚星空,探索永无止境,那些勇于追逐梦想的人,都是真的英雄。

  (科技日报北京2月24日电)

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