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哈勃望远镜“视力”受损

2019-01-11 16:08来源:《中国科学报》

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  美国宇航局(NASA)近日表示,哈勃太空望远镜的一个主要仪器在1月8日由于一个未详细说明的硬件问题停止了工作。无论如何,在美国政府持续关门结束之前,工程师们都不太可能修复这台老化的望远镜了。

  哈勃太空望远镜的运行是由马里兰州格林贝尔特的NASA戈达德航天飞行中心负责的,这里的大部分雇员在政府关门期间都被迫休假了。只有少数几位操控包括哈勃太空望远镜在内的自主飞行航天器的人员被允许继续工作。

  但是几乎可以肯定的是,修复具有30年历史的哈勃太空望远镜上的故障将会涉及更多在政府关门期间被禁止工作的政府雇员。NASA已经成立了一个调查小组——主要由承包商和行业合作伙伴的专家组成——来调查目前面临的技术问题。

  美国联邦法律允许政府机构在关闭期间保留一些人员进行工作,前提是这些人员的工作被认为是保护生命和财产安全所必需的。目前尚不清楚NASA是否会在政府关门结束之前请求一个紧急例外,从而允许对哈勃太空望远镜进行维修。目前美国政府关门已进入第21天。

  一封发给NASA新闻官员寻求评论的电子邮件自动回复道:“我目前处于休假状态,无法回复你的邮件。”

  据悉,哈勃太空望远镜此次损坏的仪器是第三代广域照相机,后者是该望远镜装载的主要科学仪器之一。NASA在1月8日的一份声明中说,该望远镜还有另外一个摄像头和两个光谱仪,它们仍在工作,并将继续收集数据。

  2018年10月,哈勃太空望远镜用来在太空中确定方位的一个陀螺仪出现了故障,此后整整3个星期,该望远镜完全停止了工作。工程师们最终解决了这个问题,但救援工作需要来自NASA各个部门的专家参与,其中就包括许多目前被强迫休假的专家。

  负责哈勃太空望远镜科学操作的马里兰州巴尔的摩市太空望远镜科学研究所目前仍然开放,其使用的资金是在政府关门前由NASA提供的。但哈勃太空望远镜的许多技术专家都来自目前仍被关闭的戈达德航天飞行中心。

  哈勃太空望远镜于1990年发射升空,经过了宇航员的5次升级和更新,最后一次是在2009年。在最后的维修任务期间安装了第三代广域照相机。该照相机有一套备用的电子设备,如果主设备出现了永久性问题,就可以使用该设备,但工程师们只有在得到允许进行分析后才会搞清这一点。

  当美国政府于2018年12月22日关闭时,科学家担心的影响之一便是如果哈勃太空望远镜出现了故障,可能将无法修复。

  此次停摆影响了美国政府约75%的业务,目前已经进入第三周,并且看不到如何结束的迹象。如果这种情况持续到1月12日,将打破1995年12月16日开始的一次为期21天的政府关门所创造的最长纪录。

  哈勃太空望远镜是以天文学家爱德温·哈勃为名,在轨道上环绕着地球的望远镜。它的位置在地球的大气层之上,因此获得了地基望远镜所没有的好处——影像不会受到大气湍流的扰动,视相度绝佳又没有大气散射造成的背景光,还能观测会被臭氧层吸收的紫外线。哈勃太空望远镜于1990年发射之后,一直是天文史上最重要的仪器。它已经填补了地面观测的缺口,帮助天文学家解决了许多根本问题,使他们对天文物理有更多的认识。哈勃的超深空视场曾是天文学家获得的最敏锐的光学影像。

  而哈勃太空望远镜的继任者——直径6.5米的詹姆斯·韦伯太空望远镜,最早要到2021年才会发射升空。后者比哈勃更加强大,其主镜面集光区域比哈勃大6倍,能在近红外波段工作,并在接近绝对零度(相当于零下273.15摄氏度)的环境中运行。(赵熙熙)

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