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除了灾难,它们还可能带来钻石

2018-10-11 09:25来源:科技日报

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  刚刚过去的国庆假期,又一颗近地小行星与地球擦肩而过。美国国家航空航天局(NASA)发布消息称,长约70至160米的小行星SP1约在10月3日达到与地球最近距离,为587万公里,是地月距离的15倍。尽管这个距离看起来不算很近,但一旦小行星与地球相撞,可能会带来灾难性后果。

  在地球附近,直径大于140米的小天体约有8000个,超过1公里的大约800个,它们的轨道比较复杂,说不定什么时候就会撞上地球。近年来,如何应对“天外来客”的威胁,保卫地球免受“飞来横祸”,早已成为公众关注的话题。不过科学家发现,小行星撞击除了带来灾难,也有福祉。

  一批“小行星造”钻石够全世界用300年

  18.5亿年前,一颗小行星落在如今的加拿大境内,事后挖出的撞击坑直径达100多公里。在近日举行的“人类命运共同体的‘星’征程”论坛上,嫦娥工程第一任首席科学家、中科院院士欧阳自远介绍,如今这个坑里有全世界最大的铜矿和镍矿,对加拿大经济发展产生了重要作用。

  这并非个案。欧阳自远说,南非盛产黄金和钻石,但这些资源几乎分布在一个19亿年前形成的撞击坑周围。此外,俄罗斯最近在西伯利亚发现了一个70万年前形成的撞击坑,由于该处地层中碳含量很高,在撞击造成的高温高压环境下,碳转变成了钻石。据俄罗斯科学家估计,这些钻石可供全世界使用300年。“现在这个地方已经开挖,我相信钻石大概要降价了。”欧阳自远说。

  我国计划2034年将一颗小行星带回地球

  钻石诚可贵,生命价更高。相信谁也不会为了挖矿方便,而希望有小行星落在自家门前。为了既避免灾难又获得资源,有科学家设想“抓”一颗小行星,让它在地球附近运行,供人类开采开发。

  2013年,美国奥巴马政府曾提出“抓捕小行星计划”,打算对近地小行星实施勘测、捕捉、取样、研究,甚至将其作为深空探测的中转站。

  近日有媒体报道,中科院也发布了一项航天研究工程,计划在太空中捕获一颗小行星并且将其带回地球。中科院国家空间科学中心研究员李明涛向媒体透露,该工程计划将一颗重达几百吨的小行星带回地球,一则利用它进行各项太空实验,二则使威胁地球的小行星变成可用资源。

  根据该计划,我国将建造一艘携带巨型“网兜”的飞船,靠近小行星后将其“罩住”,并拉着它靠近月球轨道,最终使它安全落在内蒙古四子王旗附近。

  “可供开采的小行星很多,科学家已经物色到合适的目标。”欧阳自远说。记者了解到,我国科学家选中了一颗距地球约1亿公里、直径约32公里,重达数百吨的小行星,其富含金、铂、铜、铁和镍等矿物资源。科研团队计划2029年发射飞船,2034年把它带回来。

  人类终需在其他星球上继续繁衍

  除了眼下对小行星的防范和利用,天文学家考虑人类命运的时间跨度达到几十亿年量级。

  中科院院士、国家天文台研究员陈建生认为,即使可以逃脱小行星撞击,地球上的所有物种最后也必定要全部毁灭,因为再过几十亿年,太阳将演化成红巨星,其表面会膨胀到把整个地球都吞没。“天文学的一个重要使命就是要保卫地球上的人类免受灭顶之灾。”他说,唯一能够挽救人类基因的是科学。

  “科学技术大概不可能挽救地球上几十亿人的生命,但是有可能挽救人类的基因。”陈建生说,离地球毁灭还有很长时间。在这么长的时间里,科学技术的进步有可能通过星际航行把极少数人迁移到别的星球,从而保留人类基因,使人类在别的星球上继续繁衍。

  他强调,人类只有一个地球,也只有一个共同的宇宙。探索、开发宇宙必须集全人类智慧才能完成使命。这需要加强国际合作,真正实现人类命运共同体。(记者 付毅飞)

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